『ウラン』原発の話でよく出る言葉。「天然ウラン」「濃縮ウラン」「劣化ウラン」

公開日: : 最終更新日:2015/09/04 生活


2011年の東日本大震災の際、東京電力の原発事故が起きて以来、原子力発電に注目が集まりました。
原子力を語るうえで欠かせないのが核燃料であるウランです。
私たちの生活に欠かせない電気エネルギーをよく知るために、ウランについてご紹介します。

ウランの種類

ウランには、天然ウラン・濃縮ウラン・劣化ウランがあります。

天然ウラン
天然ウランは、広義では自然界に存在するウラン資源のことを指します。
狭義では、ウラン金属やその化合物を指し、濃縮ウランや劣化ウランとの対比で用いる場合はこの狭義の意味のほうです。
ウランには質量が238と235の同位体があり、採掘されたウランにはウラン238が約99.3%、ウラン235が約7%含まれています。
ウラン235は核分裂する放射性物質であるため、原子力発電所などで核燃料として用いられているのです。
ウラン資源国は世界の中でも限られており、日本国内の原子力発電所で用いられているウランは全て輸入に頼っています。

濃縮ウラン

濃縮ウランは、核分裂性をもつウラン235の濃度を高めるために同位体分離を行った結果、生成されたものを指します。
ウラン235の濃度が天然ウランの0.7%を越えたものが濃縮ウランとされ、濃縮度3%~5%の低濃縮ウランが原子力発電所の核燃料として使用されているのです。

劣化ウラン

劣化ウランは、ウラン235の含有率が天然ウランの0.7%よりも低くなったものを指します。
これは、ウラン濃縮の際に副産物として必ず生成されるのです。
またウラン235の濃度が低下した使用済み核燃料のことも劣化ウランと呼ばれ、原子力発電の分野では放射性廃棄物とも呼ばれています。

原子力発電におけるウランの問題点

ウランは原子力発電において低コストでエネルギーを生み出すことができるため、重用されてきました。
しかし、使用済み燃料の処理が難しいことが問題になっています。
使用済み燃料は放射性を持つので、扱いを間違えれば被爆する可能性があるうえに、その量は年々増加しているのです。
再処理工場の数も足りておらず、危険性から誘致も難しいことが問題となっています。

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